Skylon, el futuro del vuelo espacial

Skylon

Skylon es el primer vehículo diseñado para portar y usar dos motores SABRE. Estos motores permiten a las naves viajar a velocidades de crucero de hasta cinco veces la velocidad del sonido en la atmósfera o viajar directamente a la órbita terrestre.

Skylon, es uno de los proyectos de la compañía inglesa Reaction Engines que ha estado trabajando por mas de 24 años en construir un sistema híbrido capaz de unir las ventajas de una aeronave convencional con una aeroespacial. Como resultado de sus investigaciones, crearon el motor SABRE (Synergetic Air-Breathing Rocket Engine, Motor de Cohete con Respiración Sinérgica de Aire) que, en resumen, podría generar la energía suficiente, y de manera segura, para poner a una nave en órbita de manera mucho mas eficiente que los cohetes convencionales.

El motor de cohete SABRE puede usar aire atmosférico como oxidante a velocidades de hasta Mach 5,5 y altitudes de hasta 25 kilómetros. Esto representa aproximadamente el 20 por ciento de la velocidad orbital total, y la altura necesaria para salir de la Tierra. Usando aire para llegar a este punto significa que SABRE no necesita 250 toneladas de oxidante que sería de otro modo que llevar si operó como un motor de cohete tradicional. Más allá de velocidades de Mach 5,5, SABRE empieza a ser ineficiente, por lo que el aire entrante se sustituye con oxígeno líquido de los tanques a bordo.

Inclusive, el AFRL (Laboratorio de Investigaciones de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos) ha confirmado con un análisis lo factible que es el concepto del motor SABRE.

 
 

LAPCAT A2

También, se consideran otras aplicaciones para los motores SABRE que no tienen que ver con los viajes espaciales, como los viajes comerciales dentro de la atmósfera terrestre.

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Reaction Engines ha concebido el motor Scimitar, derivado del SABRE, que explota las propiedades termodinámicas únicas del hidrógeno líquido mediante el uso de intercambiadores de calor de peso ligero. Este motor es capaz de sostener vuelos en Mach 5, mientras logra una velocidad de escape efectiva del orden de los 40.900 m/s. Además, el motor tiene un segundo modo de funcionamiento que cuenta con un alto flujo de aire de derivación que permite el vuelo subsónico eficiente y de moderado ruido de despegue.

Esto se hace con el proyecto denominado LAPCAT A2 (Long-term Advanced Propulsion Concepts and Technologies)

Las caracteristicas de un vuelo del LAPCAT serían las siguientes, con un ejemplo de un vuelo de Bruselas a Sydney (a través del Polo Norte y el estrecho de Bering, para evitar el sobrevuelo supersónico de la masa terrestre eurasiática).

Distancia: 18,700 km
Tiempo de vuelo: 4,6 horas (en condiciones de control de tráfico aéreo realistas)
Gama de Reserva: 5.000 kilometros @ Mach 0,9
Capacidad: 300 pasajeros (más equipaje)

 
 

BAE Systems y el gobierno inglés le apuestan al proyecto Skylon, con una inversión de más de $120 millones de dólares.

BAE ha entrado con una inversión de £20,6 millones y una participación del 20 por ciento en la empresa. Y el gobierno del Reino Unido participará con £60 millones. La compañía espera tener los recursos que necesita para organizar una prueba en tierra a gran escala de SABRE para el año 2020, y los vuelos de prueba no tripulados alrededor del 2025.

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Imágenes y vídeos: Reaction Engines

Fuentes: http://www.reactionengines.co.uk/ & http://spectrum.ieee.org/tech-talk/aerospace/aviation/bae-systems-uk-invest-120-million-in-skylon-space-plane-engine-prototype

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